L’ancienne gouverneure de Porto Rico, Wanda Vázquez, arrêtée pour corruption

Wanda Vázquez, l’ancienne gouverneure de Porto Rico, a été arrêtée jeudi par le FBI et accusée d’avoir accepté un pot-de-vin d’un donateur de campagne pendant son mandat et d’avoir enrôlé un responsable de la réglementation auto-élu pour financer sa campagne.

Mme Vázquez, 62 ans, a été arrêtée à son domicile après avoir été inculpée par un grand jury.

Le donateur Julio M. Herrera Velutini – un banquier vénézuélien embourbé dans des problèmes de réglementation à Porto Rico – a également été inculpé. M. Herrera, 50 ans, est le propriétaire de Bancrédito, une banque internationale qui a fait l’objet d’un examen minutieux de la part des régulateurs portoricains pour des opérations bancaires douteuses.

Selon le ministère de la Justice, M. Herrera souhaitait que le principal régulateur bancaire de l’île soit remplacé et a proposé de payer 300 000 dollars en échange de conseillers politiques travaillant sur la campagne du gouverneur. Le procureur général des États-Unis pour Porto Rico, W. Stephen Muldrow, a déclaré que Mme Vázquez, qui risquait d’être réélue à l’époque, avait accepté le plan, ajoutant que M. Herrera avait ensuite formé un comité d’action politique pour Mme Vázquez.

L’acte d’accusation de 42 pages du grand jury détaille les réunions et les SMS qui montreraient prétendument le contraire de l’accord. Le gouverneur a mis fin au marché en forçant le commissaire bancaire sortant à démissionner et à choisir M. Herrera comme nouveau commissaire, selon l’acte d’accusation.

Le ministère de la Justice a déclaré que les paiements de M. Herrera avaient été transférés par l’intermédiaire de Mark T. Rossini, qui a conseillé M. Herrera et a été accusé d’avoir facilité le règlement, afin de dissimuler “l’objectif illégal et corrompu de la corruption”.

M. Rossini, 60 ans, est un ancien agent d’audit du FBI affecté à un groupe de travail de la CIA enquêtant sur Al-Qaïda avant les attentats du 11 septembre, mais accusé d’avoir piraté illégalement un ordinateur gouvernemental. Après avoir plaidé coupable à ces accusations, il a payé une amende et a effectué des travaux d’intérêt général et un an de probation.

M. Muldrow a déclaré que l’ancien gouverneur, le banquier et l’ancien agent fédéral étaient chacun accusés de complot, de corruption de programmes fédéraux et de fraude par fil de services honnêtes et pourraient encourir jusqu’à 20 ans de prison s’ils sont reconnus coupables.

Deux autres personnes impliquées dans le stratagème de corruption – le président de la banque et l’un des conseillers de campagne de Mme Vázquez – ont été reconnues coupables de complot et risquent chacune jusqu’à cinq ans de prison.

Mme Vázquez s’est entretenue avec des journalistes devant le palais de justice fédéral de San Juan jeudi, où elle a été libérée sous caution de 50 000 $. Souvent élégamment habillée en public, Mme Vázquez ressemblait à quelqu’un qui venait de sauter du lit.

« Je répète au public et à vous tous : je suis innocente », a déclaré Mme Vázquez. « Je n’ai commis aucun crime ou irrégularité. Maintenant, c’est à moi de me défendre. Je vous assure qu’ils m’ont fait une grande injustice.

Son avocat, Luis Plaza, a noté qu’il n’était pas personnellement accusé d’avoir accepté des pots-de-vin.

“Même l’acte d’accusation ne prétend pas qu’il s’est enrichi d’un sou”, a déclaré M. Plaza.

L’arrestation de l’ancien gouverneur coïncide avec une série d’affaires de corruption publique non liées sur l’île, y compris l’arrestation de neuf maires jusqu’à présent cette année.

Mme Vázquez, les manifestations de masse Gov. Il était procureur général du Commonwealth en 2019, lorsqu’il a limogé Ricardo A. Rosselló. Il n’y a pas de vice-gouverneur sur l’île et le premier poste consécutif, celui de ministre des Affaires étrangères, était vacant à l’époque, d’où la démission de M. Rosselló. a jeté de manière inattendue Mme Vázquez au poste de gouverneur. Il a servi moins de deux ans en tant que républicain et membre du parti pro-étatique de l’île, achevant le mandat de M. Rosselló, mais a perdu sa candidature à la réélection lorsqu’il a été battu lors d’une primaire en 2020.

Les procureurs fédéraux ont déclaré que lorsque Mme Vázquez avait perdu la primaire, M. Herrera avait tenté de soudoyer le vainqueur, l’actuel gouverneur Pedro R. Pierluisi. Mais la personne représentant M. Pierluisi dans le complot était en fait sous couverture pour le FBI.

En mai, Mme Vázquez a réuni des journalistes dans le bureau de son avocat, M. Plaza, pour annoncer qu’elle faisait l’objet d’une enquête. Il a décrit l’enquête comme un problème “technique” qu’ils aborderaient plus tard devant le tribunal.

“Nous poursuivrons et nous gagnerons”, a déclaré M. Plaza, un ancien procureur, en mai.

En novembre 2018, alors qu’il était ministre de la Justice de l’île, Vázquez a été accusé d’être intervenu de manière inappropriée au nom de sa fille et de son gendre dans une affaire de vol à leur domicile. Mme Vázquez a été brièvement suspendue de son poste au fur et à mesure que l’enquête progressait. Cependant, il a ensuite été innocenté de toute violation éthique dans l’affaire par un juge qui a déclaré qu’il n’y avait pas suffisamment de preuves contre lui.

Avant de devenir procureure générale, Mme Vázquez dirigeait le bureau des affaires féminines de Porto Rico, où elle se heurtait souvent à des groupes de défense des femmes qui disaient qu’elle n’en faisait pas assez pour lutter contre la violence domestique.

Jeudi, les procureurs fédéraux ont déclaré que M. Herrera était à Londres et que M. Rossini était en Espagne et que des efforts seraient faits pour les extrader.

Les tentatives de joindre M. Rossini pour commentaires ont été infructueuses.

L’avocat de M. Herrera, Luis Delgado, a déclaré que son client avait nié les allégations détaillées dans l’acte d’accusation.

“Ils mentaient. M. Delgado n’a fait aucune contribution à la campagne comme ils le prétendent. Nous avons hâte de les emmener devant un tribunal.”

La banque détenue par M. Herrera a publié une déclaration indiquant qu’il avait démissionné en tant que président et membre du conseil d’administration.

“La banque continue de fonctionner normalement et de travailler en étroite collaboration avec les autorités bancaires portoricaines et fédérales”, a déclaré le directeur général Gregorio D’Andrea dans un communiqué.

Corey R. Amundson, chef de la division de l’intégrité publique du ministère de la Justice, a déclaré que l’affaire faisait partie d’une série d’affaires de corruption récentes impliquant des hommes d’affaires à travers le pays, notamment dans l’Ohio, l’Illinois et la Caroline du Nord.

“Nous ne pouvons pas et ne fermerons pas les yeux sur le rôle critique joué par les membres corrompus du monde des affaires qui permettent cette corruption et offrent des opportunités”, a-t-il déclaré lors d’une conférence de presse à San Juan jeudi. “Ils doivent et seront tenus responsables”

Le gouverneur Pierluisi a déclaré jeudi que l’arrestation de son prédécesseur montrait que “personne n’est au-dessus de la loi à Porto Rico”.

Bien que M. Muldrow ait souligné à plusieurs reprises que le gouverneur actuel n’est accusé d’aucun crime, la campagne de M. Pierluisi a rencontré ses propres problèmes juridiques.

Le bureau du procureur américain a déclaré que le président et le trésorier d’un comité d’action politique qui avait collecté des fonds pour la campagne de M. Pierluisi avaient plaidé coupable en mai d’un complot visant à cacher les origines de “l’argent noir”. Le gouverneur a nié tout lien avec le PAC.

Un autre ancien gouverneur de Porto Rico, Aníbal Acevedo Vila, a été acquitté des accusations de corruption fédérale.

“La corruption n’est pas un crime sans victime”, a déclaré Joseph González, agent spécial du FBI à Porto Rico. “La victime est le peuple de Porto Rico.”

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