Les mines abandonnées et une surveillance inadéquate aggravent les inondations dans le Kentucky, selon des avocats

comme à l’est Les Kentuckiens continuent de rechercher des êtres chers perdusévacuer leur maison et se préparer à plus de pluie, ils commencent à se demander qui pourrait être à blâmer pour cela. inondation meurtrière la semaine dernière et une catastrophe naturelle ou une catastrophe causée par des mines de charbon qui ont radicalement remodelé et endommagé le paysage ?

Le sol compacté, les sommets dévastés et la déforestation dans l’est du Kentucky ont souvent été ignorés par les compagnies charbonnières qui y exploitent, malgré les exigences légales où elles ont cherché à restaurer la terre à son état naturel une fois l’exploitation minière terminée. Ces dernières années, éviter cette responsabilité a transformé de fortes pluies occasionnelles en inondations, obligeant les résidents locaux qui comptaient autrefois sur l’exploitation minière pour leurs emplois et leur prospérité à intenter des poursuites contre leurs anciens employeurs dans les salles d’audience des Appalaches.

Les avocats qui ont suivi ces affaires dans le passé ont déclaré que le travail devait être fait et les plaignants ont été contactés, mais ont perdu leurs maisons et au moins 37 morts Croissance.

“Il est peut-être trop tôt pour le dire, mais j’ai déjà reçu quelques appels”, a déclaré Ned Pillersdorf, un avocat du Kentucky à Prestonburg, qui a poursuivi avec succès des sociétés charbonnières pour des dommages causés par des inondations dans le passé. “Personne ne nie la quantité de pluie que nous avons eue – c’était vraiment un événement vieux de 1 000 ans – mais les mines y ont-elles contribué ? Absolument.”

Le Kentucky, en particulier les montagnes de l’est, regorge de mines de charbon abandonnées. Beaucoup sont le résultat de l’exploitation à ciel ouvert ou soulever l’exploitation minière au sommet de la montagnedeuxièmement, une méthode par laquelle les sociétés minières utilisent des explosifs pour faire sauter le sommet d’une montagne afin d’atteindre le charbon à l’intérieur.

Pillersdorf, dont la maison a été inondée, a noté que les zones les plus touchées de son district étaient les zones les plus proches des mines.

“Franchement, c’est un dunk clair en termes d’irresponsabilité des entreprises”, a déclaré Alex Gibson, directeur exécutif d’Appalshop, un centre culturel et éducatif de Whitesburg. “Et comment nous pouvions prédire un résultat et ignorer tous les signes sur la route jusqu’à ce que la tragédie frappe et ensuite agir comme, ‘Oui, mais nous ne l’avons pas vu venir. C’était l’œuvre de Dieu.’

La Kentucky Coal Association, qui représente les opérations minières de l’État, n’a pas immédiatement répondu à une demande de commentaire.

La perte de crêtes naturelles, de végétation et d’arbres, ainsi que les fissures dans les montagnes qui appartiennent en grande partie à des entreprises, drainent l’eau de pluie dans de minces vallées ou des creux bas où la plupart des habitants de l’est du Kentucky s’installent.

Sans ces protections naturelles, les inondations régionales ont augmenté à mesure que le changement climatique a augmenté les nouveaux niveaux de précipitations. Côte du Golfe aux Appalaches.

« Ils disent que c’est une catastrophe naturelle, mais je suis désolé. Jack Spadero, ancien directeur de la National Academy of Mines Health and Safety, a témoigné en tant qu’arpenteur dans de nombreuses mines de charbon. “Cela a radicalement changé le paysage de l’est du Kentucky.”

“Comme arracher des dents”

La Surface Mining Control and Reclamation Act de 1977, ou SMCRA, était une réglementation fédérale censée empêcher les sociétés charbonnières de laisser derrière elles des mines abandonnées. La loi obligeait les propriétaires de la mine à reprendre le terrain et à le remettre dans son état naturel autant que possible. Au cours des 45 années suivantes, de nombreuses entreprises ont évité l’entreprise et de nombreux États de la région, comme le Kentucky, ont fermé les yeux.

Maintenant, selon une base de données du ministère de l’Intérieur, il y a plus de 2 800 entrées pour le Kentucky dans l’inventaire national des champs de mines abandonnés, dont la plupart sont situés dans les collines de l’est de l’État. Les experts ont également déclaré que le chiffre de l’inventaire est probablement un chiffre conservateur, et les récentes faillites de sociétés charbonnières ont rendu difficile le maintien de la responsabilité.

Le SMCRA exigeait que chaque État respecte la responsabilité fiscale et les obligations de remise en état des exploitants de mines de charbon dans leurs États respectifs. Certains États exigent que les sociétés minières paient d’avance les coûts de remise en état, tandis que d’autres, comme le Kentucky, leur permettent de constituer une caution pour les coûts potentiels. Dans le passé, les petites entreprises du Kentucky étaient autorisées à créer un fonds commun, tandis que les grandes entreprises étaient auto-liées, mais la majorité se faisait par l’intermédiaire d’un tiers.

“Il y a des sociétés de cautionnement qui détiennent ces cautionnements, qui sont malheureusement incompétentes pour faire le vrai travail d’élevage, mais beaucoup ont du mal à renverser ces cautionnements, donc c’est comme s’arracher les dents”, a déclaré Joe Childers, qui a intenté des poursuites pour les personnes vulnérables. Les habitants du Kentucky sont contre les grandes sociétés énergétiques depuis plus de 40 ans. “En attendant, rien n’est fait. Les pistes sont cicatrisées, pas réhabilitées, et il y a un épisode de pluie comme la semaine dernière et une terrible inondation. Et tout cela est aggravé par le manque de réglementation appropriée.”

Image : Vue aérienne de l'est du Kentucky le 30 juillet 2022.
Vue aérienne de l’est du Kentucky le 30 juillet.Garde nationale du Kentucky/via AFP – Getty Images

Depuis 2013, le Kentucky oblige les entreprises à verser dans un pool unique d’obligations, qui sert essentiellement de taxe sur une acre ou un tonnage de charbon donné. Cependant, l’écart entre les passifs restants et le fonds fiduciaire créé par l’État en 2013 s’est considérablement creusé.

Le porte-parole du cabinet de l’énergie et de l’environnement du Kentucky, John Mura, a déclaré par e-mail que l’agence gouvernementale “organisait actuellement l’assistance du cabinet” aux zones touchées et a refusé de commenter davantage.

Environ 408 000 Kentuckiens vivent à moins d’un mile de terres minières abandonnées, selon le groupe de réflexion régional Ohio River Valley Institute. prévision de l’année dernière et il en coûtera environ 1,2 milliard de dollars pour le réparer. En 2020, le Kentucky disposait d’un financement d’environ 52 millions de dollars, selon un État. déclaration.

Le Kentucky a dépensé un peu plus de 1,5 million de dollars en fonds de remise en état, selon son budget administratif 2022. L’État devrait recevoir 75 millions de dollars supplémentaires cette année dans le cadre de la loi sur les infrastructures du président Joe Biden, qui alloue 11,3 milliards de dollars à la remise en état des mines abandonnées au cours des 15 prochaines années. L’année dernière, l’État a reçu 9 millions de dollars du gouvernement fédéral.

Le nouveau montant est énorme, mais “juste une goutte d’eau dans l’océan” pour répondre aux besoins des communautés des Appalaches, a déclaré Sarah Surber, professeure de santé publique à la Wayne State University qui étudie les questions de justice environnementale dans la région et y pratique le droit. depuis plus de dix ans.

“Comment priorisez-vous [the funding]” a dit. «Il y a tellement de personnes abandonnées ou assises dans les limbes que davantage de faillites de sociétés minières sont attendues, alors comment décidez-vous quelles mines récupérer et ce que cela signifie pour les communautés et leur protection? problèmes de pollution et d’inondation ? »

Défis contentieux

Kevin Thompson, un avocat dont le travail a attiré l’attention nationale pour avoir défié le puissant PDG du charbon Don BlankenshipIl a déclaré que les images qu’il avait vues du Kentucky la semaine dernière donnaient des flashbacks sur l’affaire King Coal de 2009 sur laquelle il travaillait en Virginie-Occidentale et sur les photos qu’il avait prises dans les jours qui ont suivi les inondations.

Ce procès a amené 20 familles à faible revenu contre quatre puissantes entreprises qui, selon Thompson, étaient responsables de deux inondations qui ont emporté des maisons.

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